Imagens revelam bola de golfe na Lua durante missão Apollo 14

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Em comemoração ao aniversário de 50 anos da missão Apollo 14, imagens remasterizadas localizaram uma bola de golfe, até então perdida, lançada pelo astronauta Alan Shepard. Situada no projeto da NASA de exploração da Lua na década de 1970, parte da motivação da “brincadeira” era demonstrar o princípio de como os objetos se comportariam no ambiente lunar e ficou conhecida como um dos momentos esportivos mais incríveis da história.

Em 6 de fevereiro de 1971, o astronauta improvisou um taco, adaptado do modelo Wilson Staff Dyna-Power 6, com uma ferramenta projetada para colher amostras de rochas lunares. Shepard deu 2 tacadas: a primeira bola caiu em uma cratera próxima, e a segunda voou para além do alcance da câmera, o que fez ele declarar que ela viajou por “milhas, milhas e milhas” de distância.

Como na época não havia tecnologia de rastreamento do objeto, para capturar a cena, a tripulação da Apollo 14 registrou a prática de golfe por meio de uma câmera de filme 16 milímetros localizada no módulo da nave. O especialista em imagens Andy Saunders fez uma composição panorâmica com as 6 fotos tiradas, aprimorando-as digitalmente e complementando-as com dados de 2011 da sonda Lunar Reconnaissance Orbiter — lançada em 2009 para o monitoramento do satélite terrestre.

Pegadas de Shepard durante a primeira bola lançada

Os rastros dos astronautas nas fotografias originais correspondem perfeitamente às tiradas em órbita 40 anos depois. Assim, foi possível identificar as pegadas de Shepard no momento das tentativas e medir o ponto no qual as bolas caíram. Segundo Saunders, a primeira tacada pegou “mais terra do que bola”, confirmada pelo dano causado ao terreno; em seguida, o astronauta teria dado um passo à frente e efetuado o próximo movimento, mais bem-sucedido.

“Agora podemos determinar as distâncias aproximadas de ambas as tacadas: bola número 1, 24 jardas (aproximadamente 22 metros), e bola número 2, 40 jardas (cerca de 36 metros)”, afirmou Saunders ao jornal da Associação de Golfe dos Estados Unidos (USGA).

Posição das bolas de golfe a partir do local de lançamento

“Infelizmente, a segunda tentativa dificilmente poderia ser descrita como a ‘milhas, milhas e milhas’ [de distância], mas é claro que isso sempre foi considerado um exagero despreocupado; algo altamente competitivo que os astronautas e os jogadores de golfe tendem a fazer”, Saunders comentou.

Apesar disso, ele ressalta que o ato continua sendo um feito impressionante, em razão da superfície lunar e sua baixa gravidade, bem como pelas vestimentas dos astronautas que limitam seus movimentos e visão.

Vale lembrar que Shepard foi o primeiro estadunidense a chegar ao espaço, em 1961, com a missão Mercury-Redstone 3. O astronauta também foi a 5ª pessoa a pisar na superfície lunar, durante a Apollo 14. Para ele, “o legado de Shepard como o 1º americano no espaço e o 1º humano a jogar golfe em outro mundo não pode ser tocado”.

A piada que fez história

A ideia para a ação de Shepard partiu do comediante Bob Hope, quando este visitou a sede da NASA em 1970. Conhecido também como um praticante fervoroso do esporte, o humorista contou uma piada sobre acertar uma bola de golfe na Lua. O astronauta então teria adorado a sugestão, ao pensar que seria uma boa forma para demonstrar a diferença entre a força da gravidade existente na Lua e na Terra.

A proposta foi inicialmente rejeitada pela direção da agência espacial. Porém, como a finalidade traria uma grande publicidade e divulgação dos projetos da organização, a NASA aceitou com a condição de que ele só faria a brincadeira após a conclusão bem sucedida de todas as tarefas oficiais da missão. O taco de golfe desenvolvido por Shepard hoje encontra-se no museu da USGA, com uma réplica em exibição no Smithsonian.

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